科技中国杂志

欧盟实施概念验证基金,推动前沿研究项目商业化

来源:《科技中国》2019年第八期pp.17-20

日期:2019-08-21

  文/张九庆(中国科学技术发展战略研究院)

  2018年年底,欧盟研究理事会公布了2019年度前沿技术资助的预算(预计项目数),五大基金分别为:起步基金58000万欧元(390项),跨步基金60200万欧元(314项),高级基金39100万欧元(166项),协同基金40000万欧元(48项),概念验证基金2500万欧元(167项)(欧盟研究理事会网站)。与前四种基金资助研究本身不同,概念验证基金资助的是前四种基金项目研究成果的商业化。

  一、概念验证是走出“死亡之谷”的第一步

  科技成果转化或者说研究商业化存在“死亡之谷”,已经得到了理论和实践的证实。在欧美国家,高校成立概念验证中心,政府设立概念验证基金,成为跨越“死亡之谷”的重大举措。

  人们一般从两个维度来理解概念验证,一个维度是实际做法,一个维度是技术成熟度。

  在实际做法中,概念验证包括技术可行性研究、原型制造、特性测评与演示测评、市场测评和竞争分析、知识产权定位评价、生产与组装调查以及知识产权保护策略。

  就技术成熟度而言,在9级技术成熟度体系中,概念验证属于其中的第2、3、4级,即技术概念或者应用场景的提出,应用场景下通过分析和实验来验证概念的有效性,将此技术集成到整体设备和系统中来验证概念设计的性能。

  显然,概念验证处于基础研究之后、技术成熟商业化前的靠前阶段,这一阶段也是我国科技成果转化中没有引起足够重视的阶段。

  二、欧盟概念验证基金的提出和设立

  欧洲研究理事会(European Research Council,ERC)自2007年启动了前沿技术的资助计划,包括四种类型:起步基金(Starting Grant),跨步基金(Consolidator Grant)、高级基金(Advanced Grant)和协同基金(Synergy Grant)。起步基金支持职业早期(获得首个博士学位以后多于2年但不超过7年)的个体研究人员,目的是让他们能够成长为从事高质量研究的领先者。跨步基金也是支持职业早期(获得首个博士学位以后多于7年到不超过12年)的研究人员,但通常他已组建了小的研究团队。高级基金则是支持那些资深的研究人员,使他们能够带领研究团队做深入持续的研究工作。协同基金资助由2到4个小团队组成的研究项目,这几个小团队在技能、知识和资源上能够互补,通过新的方法实现研究愿景。有这些资助计划都是基于国际高质量的同行评议,以追求科学卓越为唯一评判标准,可以统称为前沿研究资助。

  可以看到,前沿研究资助只关注研究本身,并没有关注到这些研究成果的商业化开发和社会化应用。

  欧洲研究理事会2011年设立概念验证基金(Proof of Concept Grant),鼓励那些已经获得前沿研究资助的研究人员,进一步激发创意,拓展创新潜力。目的就是要把前沿资助的价值最大化,通过进一步的资助来验证这些资助成果是否能够进一步的商业创新和社会创新。这里的商业创新,是指形成全新或者改进的制造类产品、工艺、服务或者生产方法等。这里的社会创新,是指为减少或者快速解决社会需求,提供新的方案,包括新的产品、服务、流程、方法和原理等。欧洲研究理事会概念验证基金的年度预算是:2011—2013年每年1000万欧元,2014年提高到1500万欧元,2015年以后提高到2000万欧元,2019年再次提高到2500万欧元。

  三、欧盟概念验证基金的运行及其效果

  (一)资助范围和标准

  概念验证基金的目的在于政府资助的优秀项目能够价值最大化,证明其创新潜力。它资助的范围包括:技术的可行性和未来方向研究、市场研究、知识产权策略、创办公司的前期费用。

  概念验证基金是前沿研究资助的延续性资助,也就是说只有获得过前沿研究资助的项目主要成员,有项目正在实施或者在项目实施完后的12个月内,才能够申请和获得这项资助。每项资助的额度最多可达到15万欧元,资助时长为18个月,每年大约有1/3的申请获得资助。

  它通过三个标准来判定是否资助一份申请。一是卓越性(是否具有创新潜力)。即项目申请提出的方案,能否最大限度地帮助研究结果迈出第一步,以进入商业化或者社会创新的过程。卓越性是获得资助的先决条件。二是影响力。在申请方案中,能否让人期待和识别出,该项目能够产生出经济效益和社会效益。三是质量和效率。在申请方案中,为完成预定的目标,是否设计了切实可行的计划和实施步骤(包括风险评估、人员是否完备、预算是否合理)。

  (二)项目资助情况

  欧盟各国(包括关联国家)历年获得的资助项目数。2011-2018年,总资助项目数826项。每年提交申请参与评估的项目数量中,大约1/3获得了资助。获得资助项目最多的前几个国家是英国、荷兰、德国、西班牙、法国和以色列。

  根据统计(An Empirical Assessment of the ERC Proof-of Concept Programm),2011—2016年资助项目中,36.25%属于生命科学领域,57.44%属于物质科学和工程领域,6.31%属于社会科学和人文领域,而整个前沿研究项目领域项目之比分别为生命科学领域35.40%、物质科学和工程领域45.07%、社会科学和人文领域19.53%;获得概念验证基金的男性占83.36%,女性占16.64%,整个前沿研究项目获得资助的性别之比为男性77%、女性23%。

  (三)资助效果评价

  2017年12月,欧盟研究理事会请第三方,对2011—2016年概念验证基金的实施情况做了一份评估报告(An Empirical Assessment of the ERC Proof-of Concept Programm)。报告显示,通过实施概念验证基金,前沿研究项目在专利申请、许可协议、研究合作与合同、咨询、新创企业、公共服务、争取其他资助等多方面取得了增值。

  知识产权商业化。概念验证资助的一个明显目标是培育产生新的知识产权,包括专利推广和专利申请。获得资助者中,42%至少完成了1项专利推广。更多的技术应用在了新创企业或者与中小企业合作中。大多数的专利许可收入在10万欧元内,技术咨询收入在5万欧元内。有相当数量的资助者与企业以研发合同的形式开展合作。

  创办新公司。45位获资助者创办了新的公司,有14位资助者将技术用在了他们已有的公司中,还有相当高比例的获资助者准备在未来两年内创办新公司,创新公司的比例明显高于对照组。在75%的新公司中,项目首席研究员成为股东;有一半的新公司中,博士后、博士和硕士学生成为股东。20%的新公司成功吸引了外部投资者。很多新办企业已经成功将产品和服务推向了市场,一半的企业通过新产品和新服务获得了销售收入,营业额在10万欧元以内。

  提升竞争力。概念验证基金提升了受资助者获得其他研发资助的能力,大约70%的资助者希望争取其他的公共或者私人资助,来维持创意和技术的进一步开发,其中的40%认为自己能够争取其他资助,30%将在未来计划申请其他资助。在已经获得其他资助的项目中,虽然大部分仍然来自公共资金,但也有1/3以上的项目从私人或者风险投资者获得资助。

  增强团队技巧。获得资助的项目组成员感到,在研究商业化和经营技巧方面,获得了明显的改善。特别地,这一改善是一种研究文化的改变,使得大家重新认识研究商业化的基本理念,提高了对项目商业化成功的信心,在实施进程中更加活跃和积极。

  基金面临的挑战。在进一步的访问调查中,多数人认为概念验证基金的效果也受到了限制,主要是资助力度明显不足,特别是在生命科学、物质科学和工程化领域,获资助者仍然要花很大力气去争取另外的资金,分散了他们的精力和时间。在项目管理方面,项目设定的完成时间太短,难以实现预定的目标。还有人希望在项目的财务管理上有更大的灵活性,以方便他们能有更多机会获取更多的资助。

  总的说来,欧盟实施概念验证基金,有着特别明显的附加效果。有一半的获资助者表示,如果没有这个基金,他们就不会采取行动来实现研究的增值;2/3的获资助者表示,基金缺失会使得增值范围明显变窄,完成时间会变得更长。

  四、结束语

  欧盟通过概念验证基金,为政府研究项目商业化跨越死亡之谷建起了桥梁,减少后续风险投资的风险;由于是对前沿科技项目的接续资助,有利于实现高质量科技成果的转化。这可能会为我国完善科技成果转化政策和体系,特别是促进国家科技计划项目的商业化,提供一种可资借鉴的选择方案。